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世界日報

歐美光環失色 福利國家理想存亡之秋


債務危機、人口老化及經濟成長遲緩,使歐洲光華退盡,美國也同樣捉襟見肘。最新一期時代雜誌指出,福利國家的理想正面臨存亡之秋,而撙節時代將在西方國家引發嚴重的政治與社會動盪。

以法國為例,每個法國人畢生都得到政府補助。婦女享有育嬰津貼,就醫幾乎完全免費,受教育也免費,大學學費只是美國的幾分之一。工人受到嚴格的法令保障,失業救濟金及年金相當優渥。

然而這種「理想主義」卻與「財務現實」撞牆。據經濟合作暨發展組織(OECD)估計,法國今年的社會福利支出高達國內生產毛額(GDP)的30%,遠高於1980年代時的21%。由於法國人口老化,勞動人口減少,退休人員持續增加,到2050年時,只算長期照顧、退休年金及醫療保健等與高齡人口有密切關係的三項社福支出,就占法國GDP的26%。

幾乎所有工業國家的情況都與法國類似。美國社福支出占GDP的比例也從1980年代的13%,上升到目前的20%左右。由於醫療照顧支出持續增加,政府對老年人的醫療保險計劃基金到2024年便將用盡。未來幾年間,社福改革將成為西方各國政局的主戰場。2012年美國總統大選的結果,將受到醫療照顧、醫療補助及其它社福計劃的重大影響。明年的法國總統選舉亦然。

禍不單行。西方國家以往能以極低成本發行公債,彌補預算黑洞。但現在金融市場對西方國家長期財務穩定信心動搖,引爆歐元區債務危機。希臘現在全靠紓困,意大利必須支付更高的舉債成本。即使是美國,也在今年八月喪失了AAA的最高債信評等。法國則可能是下一個被降級的國家。

財政壓力迫使西方國家邁入「撙節年代」。意大利新政府提高醫療自付額,西班牙將退休年齡提高並削減嬰兒福利。英國政府也削減福利支出,並計劃降低退休年金。法國也宣佈第二次撙節預算,以控制家庭福利及醫療照顧支出。

撙節措施引發的政治風潮正全面延燒。去年法國決定將退休年齡提高兩年到67歲,引發數百萬勞工上街抗議。西班牙、雅典、英國都屢屢爆發示威,美國則有「佔領華爾街」運動向全國蔓延。社會福利政策劇烈變革,已嚴重衝擊社會穩定,並引發政治動盪。

或許西方世界最需要的,就是回歸到福利國家的根本精神,就是法國所而說的「團結」,為了共同的利益而相互犧牲奉獻。但社會上各種的對立,包括保守對自由,富翁對貧民,工會對主管等,均為了保有本身的特權或尋求政治利益而僵持不下。唯一必然會發生的結果,就是衝突升高。

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