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法新社

重大里程碑:NASA發現「超級地球」均溫22℃


科學家再發現「超級地球」!美國航天總署前天宣佈,利用克卜勒太空望遠鏡所發現的一顆系外行星,可能適合生物居住。該行星距離地球600光年,大小約是地球的2.4倍,均溫為22℃。 若以環境條件論,它是迄今在太陽系外發現可能最適合未來人類居住的星球。

600光年外 2.4倍大 一年290天
航天總署(NASA)科學家2年前首度透過克卜勒太空望遠鏡(Kepler space telescope)發現「克卜勒22b」(Kepler 22b),後續觀察證實它是行星,且隸屬於適合生命發展的「適居帶」。它也是科學界目前在太陽系外發現所有類似地球行星當中,最可能供未來人類居住的地方。

可能有水存在
科學家在《天文物理期刊》(The Astrophysical Journal)上發表研究,指「克卜勒22b」質量約為地球的2.4倍,距離地球600光年,每年有290天。它與其恆星的距離,比地球到太陽的距離少了15%;而其恆星散發的光熱比太陽少了25%,因此該行星溫度宜人,可能有液態水存在。

目前研究團隊還無法確定它是主要由岩石、氣體或液體組成。研究員布魯奇說:「我們確定它位於適居帶區域,倘若上面有地表,就將有宜人的氣溫。」

「重大里程碑」
目前為止,學界僅發現3顆具有未來人類「殖民」潛力的系外行星,其一是法國天文學家發現的Gliese 581 d,距離地球20光年,質量約地球6倍;其二則是今年8月瑞士團隊發表的HD 85512 b,距離地球35光年,質量約地球3.6倍;其三就是克卜勒22b。克卜勒計劃科學家哈金斯形容:「這是尋找地球雙胞胎之路上的重大里程碑。」

10顆位適居帶
航天總署指,克卜勒計劃迄今共發現2326顆可能的新行星,其中跟地球大小相仿的有207顆,而其運行在「適居帶」的僅10顆。但這些星體都須進一步觀察,以證實是否為行星。

評比系外行星
在此同時,科學家也開始有系統地替可能適合生物居住的系外行星「編目」。波多黎各大學「行星適居性實驗室」根據地球相似度指數、適居帶距離等指標,替700顆可能行星做出分類評比,結果發現僅47顆可能適合居住,但其中30顆屬於衛星。該實驗室主任梅德茲說:「這些評比的一項重大成果,就是讓我們能夠針對系外行星做比較,從最適合生物發展,排到最不適合的。」

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