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美軍研製新型癌症疫苗 癌症復發率降低一半


據美國國防部網站報道,美國軍方研究人員日前成功開發一種先進癌症疫苗,這種疫苗可以有效降低乳腺癌復發率並讓一部分癌症術後患者享有更好的生活。

美國陸軍上校,聖安東尼奧軍事醫學研究所癌症疫苗研發項目組首席科學家喬治·比波斯(George E. Peoples)博士介紹說,這一名為E-75的癌症疫苗已經經過長達10年的研究和測試,接下來它將很快開始最後階段的臨床實驗以便獲取美國食品藥品監管局(FDA)的批准。

研究小組對於這種疫苗以及它在拯救乳腺癌患者生命方面的潛力充滿期待,這是因為乳腺癌是該地區軍方履職人員中最常見的癌症類型之一。除了擔任該研究項目的首席科學家之外,比波斯博士還擔任著美國軍事癌症研究所副所長,以及該所首席腫瘤外科醫師的職務。

他說:「我們對於現役軍人,他們的配偶以及退伍老兵們的身體健康立下承諾。在這當中癌症是無法忽視的一點。」比波斯博士表示,這種疫苗主要針對一種常常在乳腺癌細胞中呈現過度表達的蛋白質:「人類表皮生長因子受體2」,即「HER2/neu」。

他指出,癌症疫苗一般的原理是針對癌細胞內某些種類的抗原或蛋白質施加作用。他說:「基本的原則是我們去訓練人體免疫系統,讓它們學會對某一特定類型呈現過度表達的蛋白質或蛋白質片段做出免疫應答,而與此同時不會損傷正常細胞。這樣一來人體免疫系統就將能夠識別正常和異常的細胞體,而一旦機體能夠進行這樣的識別,癌細胞就難逃一死。」

事實上,癌症疫苗的這種原理很早就已經被提出來了,只是在這一案例中研究小組採用了一種不同的方式去檢驗其有效性。在過去的大部分癌症疫苗試驗中,科學家們都是在晚期病人的身上檢驗藥物的有效性,而本次研製的疫苗則主要是幫助人體產生免疫力,而晚期的癌症患者體內是很少有這樣健康完整的免疫系統的。因此,正如比波斯所說:「過去很多早期癌症疫苗在晚期病人身上進行了測試,效果並不理想。這一點都不讓人感到意外。」

為了獲取更加可靠的有效性數據,比波斯和同事們決定在尚具有完好免疫系統的病人身上進行實驗——即那些經過治療已經康復,但是隨時存在癌症復發風險的患者。一般情況下,醫師可以根據多種因素綜合判斷一位患者的復發幾率,如其家庭歷史,年齡,腫瘤大小,淋巴結以及其它一些情況。

而此次研究人員們的著眼點在於蛋白質HER2/neu,這種蛋白質在患有乳腺癌的婦女體內呈現不同程度的表達水平,並在那些呈現中低水平表達的康復患者體內進行實驗。研究人員所採用的疫苗製品由E-75肽段和HER2蛋白共同混合製成,並摻入了免疫系統激發藥劑。

研究人員在2001年開始在200名符合條件的女性患者身上開展實驗,並在隨後的5年間跟蹤觀察。這些婦女中的一半每月接受一次疫苗注射,連續注射6個月,而另一半則不接受注射,作為對照組。

比波斯博士注意到結果的差異是非常明顯的。接受疫苗注射的實驗組癌症的復發率為10%,而未接受注射的參照組的復發率則高達20%。比波斯博士說:「我們的疫苗讓癌症復發率降低了一半。」

受到這樣的勝利的鼓舞,科學家們立即開始著手一下輪的測試工作。本輪工作在今年就將展開,其中將有700至1000名患者參加測試。但和先前的實驗不一樣的是,這一輪的實驗將由一家商業公司:「伽列納生物製藥」(Galena Biopharma)承擔,這家公司擁有開展此類大規模實驗的相關資源和人力。這家公司最後將申請美國食品藥品監督管理局的核准,一旦獲批,這種新的疫苗即可投放市場。

比波斯博士說,完成本輪測試預計將需要5年時間,其中兩年用於招募測試志願者,3年為實驗和觀察期。他說:「關鍵的一點在於3年的觀察期之後癌症的復發率究竟可以降低到一個怎樣的水平上。」與此同時,比波斯博士和他的小組還會將他們的目光投向一批其它類似的開發項目,他們將用在開發E-75疫苗上取得的成功經驗應用到其它項目的開發之中——即借助人體自身的免疫系統去摧毀癌細胞。

他們目前已經利用同一種疫苗在前列腺癌康復患者身上完成了一次測試。另外對於卵巢癌和肺癌患者也進行了類似的實驗。前列腺癌細胞同樣會顯示HER2蛋白的表達。

比波斯表示他對於小組在乳腺癌康復患者身上得到的實驗結果感興趣,這些患者的體內HER2蛋白質呈現最高的表達水平,而不是他們之前主要關注的中低水平表達人群。並且在這次的研究中他們還首次將最新研製的疫苗和藥物赫賽汀共同使用。

比波斯博士說,研究人員在60名女性身上開展了小規模試驗:當他們將新疫苗和赫賽汀聯合使用時,患者的癌症復發率降到了零。他說:「這樣的結果令人振奮,不過我們還需要更大規模試驗提供驗證數據。」但是有關他們此次成功試驗的消息已經不脛而走。美國軍方和民間研究機構的專家們紛紛聯繫比波斯博士,希望參與這項可能將會具有巨大潛在價值的研究項目——即通過激發人體自身的免疫機制去識別並摧毀體內的癌細胞。

目前,比波斯博士正在逐步構建一個涵蓋全球的軍方或民間醫院組成的網絡,可以幫助他的團隊進行相關的臨床實驗和研究工作。這一網絡幾乎覆蓋了美國所有主要的軍事醫院以及一些大城市和海外的很多大型醫院。研發小組的國際合作方目前已經有希臘的雅典市,並將延伸至馬來西亞。比波斯博士說:「我們最終要將網絡延伸至全球各地。」

他將這一研發工作的成功很大一部分歸功於軍方和民間的合作網絡。他說:「我們很榮幸,擁有這些偉大的合作夥伴。」他同時還稱讚那些願意參與臨床實驗的軍人們。這些不幸患病的軍人儘管明知自己有可能是參照組,因此自己被注射的可能只是安慰劑而並非實際疫苗,但仍然志願參與。他說:「正是有了這些軍人的付出,實驗才有可能進行。」他指出,現役軍人,退伍老兵和軍人家屬有著強烈的獻身意識。他說:「他們希望自己能夠參與進來並對研究工作有所貢獻。」

比波斯博士說,儘管在目前的階段還僅僅停留在康復後降低癌症復發率的水平上,但是研發小組的最終目標是實現對於癌症的先期預防,對於那些根據家族病史和基因遺傳特性顯示具有高癌症發病風險的人群,應當有能力幫助他們在發病前阻止癌症的出現。他說:「或許在我的有生之年我們就將可以達成這一目標。」

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