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史蒂芬-霍金健康持續惡化:1分鐘只能說1個單詞


斯蒂芬・霍金是當今世界上最知名的物理學家之一,以他對黑洞的探索研究而著稱。在他身上還有兩大奇跡:21歲時他被診斷出患有運動神經元疾病,預期的存活壽命僅為幾年,但前不久他剛迎來了70歲大壽;他一直堅持通過語音合成器發出自己的「金屬聲音」。日前,一直負責幫助霍金與外界溝通的技師薩姆・布萊克本接受了《新科學家》雜誌的採訪,披露了「拯救霍金聲音」的內幕。

問:自從2006年以來,你一直擔任斯蒂芬・霍金的發聲技師。你剛開始工作的時候,什麼是任務單上的重中之重呢?

答:一開始,系統隨時都會發生故障。我常在凌晨1點接到電話,宣稱「斯蒂芬說不出話來了,我們該怎麼辦」?於是,我得設法讓系統更趨現代化。最早經我改良的器件之一,要數安裝在霍金臉部的紅外傳感器。對他來說,那種漸進改良要比超新系統容易接受多了,因為與此相關的學習曲線是非常陡峭的。斯蒂芬無法發出求助的呼喚,因為他無法自如地運用語音系統。由此導致他極不情願讓系統升級也是可以理解的。

問:斯蒂芬的聲音是非常有特色的,而你卻說可能存在音質保留方面的問題,這是怎麼一回事?

答:在我的辦公室裡,最饒有趣味的物件大概要算一個灰色小匣子了,裡面藏有斯蒂芬硬件語音合成器的惟一副本。內置的卡片可追溯到上世紀80年代,斯蒂芬的聲音正是錄製在這張卡片上。卡片上有專用的處理器,其程序簡直是獨一無二的,能將文本轉化為酷似斯蒂芬的聲音,類似這樣的卡片我們只有兩份。研製卡片的公司現已破產,再也沒有人知道該如何運作。我正在試著對它進行倒序製造,這一點做起來十分棘手。

問:你就不能用一個新的合成器來實現升級嗎?

答:不行。它聽上去必須完全一模一樣。照我看來,聲音是構成斯蒂芬奧秘的特徵之一。他可以輕易地改用一種聽起來更加清晰、或許也是更加悅耳的聲音—-不像機器人發出的金屬般噪音,但那就不再是屬於斯蒂芬的聲音了。

問:斯蒂芬究竟是如何跟人交流溝通的?

答:自從1986年以來,他說話要使用一份由電腦系統控制的菜單。大致說來,電腦會用強光凸顯字母或單詞大網格內的單元,在凸顯正確單元的時候,使用者可按一下開關之類的東西。當他變得無法移動雙手或其力度不足以使用開關時,他就會轉向安裝在眼鏡上的紅外系統,由它來檢測臉部的肌肉運動。

問:要是斯蒂芬再也無法使用臉部肌肉了,那會發生什麼狀況呢?

答:斯蒂芬患的是運動神經元疾病,由此引起神經的逐步衰退,臉部肌肉如今是他能控制得尚屬稱心如意的惟一所在。不幸的是,那部分肌肉眼下也處於衰退之中。這一悲劇性結局是眾所周知的,但斯蒂芬已活得比人們對其神經衰退階段的所有估計都要長。

其結果是,系統現在變得非常緩慢。斯蒂芬的說話速度已降低到每分鐘大約1個單詞,在我對他採用的技術稍加改良的同時,神經衰退如今已達到迫使我們訴諸某種新技術的地步。我們已試過一些眼球追蹤系統,其他方法則包括大腦掃瞄,以及形形色色的相關技術。到目前為止,我們只考慮那些無需干預的技術—-當然,既不必實施外科手術,也無須剃除他的毛髮。

問:運用這類尖端技術來提高溝通能力,他對這一前景是否感到激動?

答:我覺得那是令人激動的。斯蒂芬對這類事情持有頑固的態度。他覺得必須證明自己還能駕馭現有的語音系統。其結果是,每當專家們向他推介新技術的時候,他操控現有系統的速度便會於驟然間加快。

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