港大破解肝癌復發元凶 研製抑制癌幹細胞藥物根治絕症

醫學界終找出肝癌復發率高及化療抗藥性強的原因。港大病理學系最新研究發現,肝癌細胞中有一群癌幹細胞( CSCs),抗衡化療藥能力特高,更是誘發及維持癌腫瘤不斷生長的元凶。肝癌患者腫瘤如含高量癌幹細胞,手術後一年的復發率是低量患者的三倍,存活率只有 約半年。未來可針對研製抑制癌幹細胞活動的藥物,有機會徹底治癒肝癌。
記者:張文傑

肝癌是本港第三號癌症殺手,每年有逾 1,700個新症, 08年本港 1,499人死於此病。兩成患者可切肝保命,少於 5%有幸獲肝臟移植,約 75%患者需接受化療,但化療效果一向不佳,而即使做完肝臟切除手術,首年復發率平均仍高達三至四成。
港 大醫學院病理學系教授吳呂愛蓮表示,研究成功發現肝癌患者腫瘤內的癌細胞,原來分癌幹細胞及一般癌細胞兩類,肝癌幹細胞表面有名為 CD24的標誌物,標誌物會激活肝癌幹細胞表面的蛋白質 STAT3,令 STAT3磷酸化過程出現,從而啟動癌細胞自我分裂、更新及複製,「只有癌幹細胞可以做到,佢哋就好似個掣,一㩒着就有一連串細胞改變」。

開發新藥 需時十年

該系助理教授李建華說,研究以老鼠作實驗,先植入人類原發性肝癌細胞到老鼠體內,接着用化療藥物為牠們治療,因腫瘤內一般肝癌細胞有逾七成死亡,令老鼠腫 瘤縮小,然而內裏的癌幹細胞死亡率只有三成多,「化療主要殺死生長速度快嘅一般肝癌細胞,但係癌幹細胞好似冬眠咁嘅」。這解釋了癌幹細胞抗衡化療藥的能 力,較一般肝癌細胞強的原因。化療後不少癌幹細胞仍然生存,稍後透過 STAT3磷酸化過程,再產生大量肝癌細胞,令老鼠的腫瘤再度形成,導致肝癌復發。
研 究人員再利用肝癌患者的臨床數據做比對,發現體內含高量 CD24肝癌幹細胞患者,手術後一年的復發率為 67%,低量患者只有 21%;腫瘤轉移、擴散至其他器官的機會方面,高量患者高達 80%,低量患者只有 32%。整體上,高量患者的存活率中位數只有 6.6個月,低量患者卻長達 42個月。

吳呂愛蓮相信透過抑制 STAT3蛋白質的磷酸化,可控制肝癌腫瘤生長。港大正進一步研究,評估單獨使用 STAT3抑制劑或將之結合傳統化療,哪一種對抑制肝癌復發的治療效果較佳,然後藥廠可致力開發分子標靶藥物,提升完全消滅肝癌細胞的機會,但估計需時十年。

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